L’invasion des microplastiques : présents dans 100 % des échantillons de sperme et de 8 types différents

L’invasion des microplastiques : présents dans 100 % des échantillons de sperme et de 8 types différents

Des océans les plus profonds aux montagnes immaculées, il n'y a aucun coin du monde où on n'en a pas trouvé : les microplastiques, préviennent les experts, sont « désormais omniprésents et imprègnent les écosystèmes ». Mais ils ne concernent pas seulement l’environnement : il suffit de regarder à l’intérieur de nous-mêmes. Ces particules invisibles à l'œil nu ont été interceptées dans les fluides et tissus humains : lait maternel, sang, urine, peau. Et aussi du sperme. Une étude menée à Jinan, dans l'est de la Chine – une ville située à environ 180 km de la côte océanique la plus proche communément reconnue comme une zone polluée et sans installations de production de plastique – a documenté une contamination microplastique dans le sperme d'hommes sans exposition professionnelle à ces matériaux. Ce qui est frappant, c'est l'omniprésence de la présence, expliquent les auteurs des travaux publiés en ligne dans « Science of The Total Environment », qui soulignent comment, dans les échantillons prélevés auprès d'une quarantaine de participants à l'étude, des hommes soumis à des évaluations de santé prénuptiales Jinan – 8 types différents de polymères. Des microplastiques ont été trouvés dans tous les échantillons de sperme testés.

Le Ps (polystyrène) était le plus répandu parmi les huit polymères identifiés, avec une prévalence de 31 %, suivi du polyéthylène (Pe, 14 %) et du polychlorure de vinyle (PVC, 14 %), puis en quantités décroissantes par l'acrylonitrile-butadiène styrène. (Abs, 11 %) et polycarbonate (Pc, 11 %), polyéthylène téréphtalate (Pet, 8 %), polypropylène (Pp, 6 %) et polytétrafluoroéthylène (Ptfe, 6 %).

Grâce à une série d'outils et d'analyses, les scientifiques – experts de diverses universités chinoises – ont identifié, quantifié et classé les polymères microplastiques présents, puis ont évalué la motilité et la morphologie des spermatozoïdes. L'une des techniques utilisées (microspectroscopie Raman), expliquent-ils, est la même avec laquelle une étude similaire a été menée en Italie, publiée fin 2023. Le premier auteur Luigi Montano et ses collègues ont trouvé des fragments microplastiques dans 6 échantillons de sperme sur 10. – 16 différents – pigmentés de forme sphérique ou irrégulière chez des jeunes entre 18 et 35 ans, en bonne santé, ayant vécu au moins 10 ans dans une zone polluée de Campanie.

Les chercheurs chinois ont ensuite découvert que les effets de l’exposition à différents polymères sur la motilité progressive des spermatozoïdes variaient : les spermatozoïdes exposés au polystyrène (Ps) présentaient une motilité progressive des spermatozoïdes plus élevée que le groupe exposé au dichlorure de vinyle. Des anomalies morphologiques des spermatozoïdes ont été observées, mais elles ne sont pas associées de manière significative à des types spécifiques de plastique.

Tout cela, soulignent les auteurs de l’étude soutenue par le programme Taishan Scholar de la province du Shandong, souligne la nécessité de recherches plus approfondies sur la manière dont les microplastiques influencent la fertilité masculine en termes de présence omniprésente et de toxicité potentielle pour la reproduction. « Au cours du développement rapide des dernières décennies, les déchets plastiques et les microplastiques sont devenus un problème de plus en plus urgent avec des implications potentiellement graves à la fois pour l'environnement et la santé humaine », écrivent les experts. Aussi parce que « en 2015, la production mondiale de plastique a atteint 381 millions de tonnes et devrait tripler pour atteindre plus de 1,1 milliard de tonnes par an d'ici 2050. À mesure que de plus en plus de plastique se répand dans l'environnement, les particules les plus grosses se décomposent en fragments plus petits appelés microplastiques et des nanoplastiques, d'un diamètre inférieur à 5 mm et 1 micromètre, dont la petite taille leur permet d'entrer facilement dans la chaîne alimentaire.

Aujourd'hui, poursuivent les scientifiques, « un nombre croissant de recherches indiquent que l'ingestion de microplastiques peut avoir un impact négatif sur les fonctions physiologiques des animaux et des humains. L'ampleur et les implications ne sont pas entièrement comprises, mais suscitent une préoccupation croissante pour la santé publique ». Entre autres choses, « les effets des microplastiques sur la reproduction et la fertilité sont encore largement flous. À l’échelle mondiale, environ 15 % des couples souffrent d’infertilité. L’infertilité masculine représente 50 % de ces cas et a augmenté parallèlement à la détérioration de la qualité du sperme au cours des dernières décennies. Cependant, la cause de l'altération de la spermatogenèse reste non identifiée chez environ 40 % des hommes », notent les experts.

L'étude vise à offrir un aperçu plus approfondi du rôle possible des microplastiques, car « des preuves antérieures montrent qu'ils peuvent compromettre la qualité du sperme dans les modèles animaux ». Il s’agit d’une première étude et des recherches supplémentaires seront nécessaires, concluent les auteurs, pour clarifier les impacts potentiels des microplastiques sur la reproduction chez l’homme.